想要更快的数据和更清洁的星球吗?开始采矿小行星

采矿小行星似乎是科幻小说的东西,但是有一些公司和一些政府已经在努力使其真实。这应该不足为奇:与Brea相比

采矿小行星似乎是科幻小说的东西,但是有一些公司和一些政府已经在努力使其真实。这不足为奇:与工程师在地球上建造的令人叹为观止的桥梁相比,小行星挖掘是一个简单的小规模操作,仅需要适度的技术进步。如果缺乏任何东西,那就是看到它变得多么合理的想象力。我担心它可能不会很快到达,无法应对世界目前面临的紧急资源挑战。

作为一名学术研究员,我与多蛋白剂 – 摩托车群一起工作,以解决这种紧迫性。我依靠他们的资金,因此我无法分享商业秘密。但是,我可以揭示我对小行星开采业务案例乐观的核心原因,以及这对我们的未来意味着什么。

许多人对小行星开采持怀疑态度,因为他们认为目标是将铂金带回地球金属市场出售。记者反复列举了一个不可抗拒的统计数据,即小行星中的铂金可能值得数万亿美元,但是对经济学有了解的任何人都意识到,将大量的贵金属带回家会崩溃市场,从而降低小行星的估值。

另一方面,如果计划要少量地淘汰铂金以保持估值高(就像在钻石行业一样),那么小星产公司如何与从成熟,低 – 低 – 成本地面供应链和运输网络?

这就是为什么铂不是小行星开采的目标的原因。取而代之的是,小行星中的第一批产品将不太明显珍贵:水科学家,水是推进剂的原材料。从地球进入太空的水会消耗大量推进剂,这使整个概念变得自欺欺人。幸运的是,在空间中水很丰富,在那里移动要容易得多。可以从一类称为碳质小行星的小体类中从粘土矿物中提取水。一旦与矿物分离,可以通过电(称为电解的过程)将水分成氢和氧气,以使火箭推进剂(火箭燃料的关键成分)。

使用在太空中生产的火箭推进剂将降低在太空中进行其他所有操作的成本,从而为离地球供应链和运输网络启动一个良性周期。但是,在此之前,我们必须找到可以开始整个过程​​的客户。

谁会购买由小行星水制成的火箭燃料?一个概念是将其出售给电信公司,以将卫星扩大到轨道上。十年前,大多数卫星都带有一个小型的上层火箭。火箭最初将卫星置于地静止转移轨道上,这是一个高度椭圆形轨道,其近距离(低点)高于地球表面仅几百公里,而Apogee(高点)高约36,000公里。航天器沿海地区沿着Apogee海岸,火箭射击并循环轨道,以便卫星可以开始向客户出售数据。但是,一次性上层火箭的成本很高。

艺术家渲染近地球小行星会合(靠近)航天器与小行星爱神的会合。 (照片由NASA/Newsmakers提供)今天,大多数卫星所有者改为在航天器上放置轻量级推进器。这样的推进器更便宜,更高效,但非常虚弱。卫星到达最终轨道需要六到12个月。时间是金钱,因此这种延误仍然使卫星所有者损失了数亿美元的损失收入。

小行星开采将提供第三种选择。一家采矿公司将向一家空间运输公司出售水,该公司将使用它为停放在地球轨道上的太空拖船加油。拖船将与新发射的卫星在地球上转移轨道上停靠,并在一天之内迅速将其提升到最后的轨道。

根据我们的计算,该服务的总成本,包括资本回收,所有当事方的财务费用,保险和利润,将小于当前方法的丢失收入,因此这意味着有业务案例。唯一关心的是是否有足够的早期客户来建立服务。

这是NASA这样的国家空间机构可以提供帮助的地方。如果他们开发一个空间加油仓库,以降低探索月球或火星的成本,如果他们为某些太空水提供商业合同,他们将降低新矿业公司的资本投资和风险。这样,政府机构可以确保私人空间行业的早期成功。这对政府来说是合理的角色,因为纳税人将大大受益。

小行星开采基础架构可以帮助解决主要的资源问题。在一两年的时间内,当前的卫星和光纤系统将无法跟上对无线和互联网数据的需求。我知道除了在太空中建造天线无法在火箭上发射的天线外,没有其他解决方案,因为没有其他东西可以迅速扩大到足以满足到本世纪末的数据需求。来自小行星的金属不会在地球上出售,那里的金属太贵了。它将保留在太空中,将宝贵的数据传输到数字市场上。可以做出的观点,即在本世纪的某个时候,在太空中产生太阳能将比通过任何已知方法在地球上发电能量便宜。然后,能量可以通过微波束至地面。将大部分能源部门转移到太空将使星球对能源产生的环境影响以及支持它的整个供应链的影响。甚至风和太阳能破坏了大片土地。

据一些估计,到2100年,面向外的能源产生可以消除人类工业足迹的四分之一。这甚至没有考虑到计算机制造和操作的指数增长的能源足迹,从环境的角度来看,这令人恐惧。

请注意,这些想法都不涉及将小行星材料带回地球上出售。空间采矿的真正价值将是创建一个使我们所有人受益的空间行业。从空间中进口的主要是携带数据和能量的无质量光子。

我们的政府领导人应该理解的重要一点是,投资太空开采是我们未来的一个安全押注,这是他们可以制造的最安全的之一。NASA和其他太空机构将获得更多的科学和探索,以及比目前的经商方式更少的成本,更高的地缘政治存在。节省地球并改善我们的生活质量可能只是我们免费获得的副作用。

这篇文章最初发表在Aeon,并在Creative Commons下重新出版。

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